Sur la route entre Dublin et le Connemara, le tranquille comté d’Offaly abrite l’une des merveilles du patrimoine médiéval irlandais. Jusqu’au XIIe siècle, Clonmacnoise fut le plus grand centre de la chrétienté en Europe occidentale. Un lieu symbolique qui a conduit Jean-Paul II lui-même à venir y donner une messe, en 1979, lors de son tout premier voyage en Irlande. C’est ici, sur une petite hauteur dominant la rivière Shannon, que Kieran de Clonmacnoise fit bâtir en 515 l’église qui allait donner naissance à la plus grande communauté monastique et universitaire d’Irlande au Moyen Âge. Malgré la pression des rois d’Irlande, des Vikings et des Anglais, la communauté chrétienne de Clonmacnoise parvint à construire grand nombre d’églises et même une cathédrale. Au milieu du XVe siècle, toutefois, les protestants Anglais décidèrent de stopper les travaux et détruisirent presque entièrement le centre. Restent aujourd’hui de ces vestiges du XIIe siècle : les murs de la cathédrale et sa grande arcade frontale sculptée, une petite dizaine d’églises, deux grandes tours rondes, et surtout, une forêt de croix et de tombes plantées au milieu d’une plaine verdoyante. On y trouve notamment de nombreuses sépultures de rois d’Irlande. Avec leurs multiples motifs celtiques et leurs tableaux bibliques, les croix et les tombes de Clonmacnoise ont une valeur historique, artistique et religieuse exceptionnelle.

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Cindy Baron
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